Lang geleden, toen de mens nieuw ter wereld kwam, waren er dagen dat hij het gelukkigste schepsel van allemaal was. Dat waren de dagen waarop de lentebries over de wilgenstaarten ruiste of toen zijn kinderen rijpten met de bosbessen in de zon van de zomer, of toen de guldenroede in de herfstnevel bloeide. Maar altijd werden de nevels van de herfstavonden kouder en werden de slagen van de zon korter. Toen zag de mens de winter naderen, en hij werd angstig en ongelukkig. Hij was bang voor zijn kinderen, en voor de grootvaders en grootmoeders die in hun hoofd de heilige verhalen van de stam droegen. Velen van deze, jong en oud, zouden sterven in de lange, ijsbitterde wintermaanden.

Coyote had, net als de rest van het Volk, geen behoefte aan vuur. Dus hij hield zich er zelden mee bezig, tot op een lentedag toen hij een menselijk dorp passeerde. Daar zongen de vrouwen een rouwlied voor de baby’s en de oude die in de winter waren overleden. Hun stemmen kreunden als de westenwind door een buffelschedel, die de haren op Coyote’s nek prikkelde. “Voel hoe de zon nu warm is op onze rug,” zei een van de mannen. “Voel hoe het de aarde verwarmt en maakt deze stenen heet aanvoelt. Hadden we in de winter maar een klein stukje van de zon in onze tipi’s kunnen hebben.” Coyote, die dit hoorde, had medelijden met de mannen en vrouwen. Hij voelde ook dat hij iets kon doen om hen te helpen. Hij wist van een verre bergtop waar de drie Vuurwezens woonden. Deze Wezens hielden vuur voor zichzelf en bewaakten het zorgvuldig uit angst dat de mens het op de een of andere manier zou verwerven en zo sterk zou worden als zij. Coyote zag dat hij een goede beurt kon maken voor de mens ten koste van deze egoïstische Vuurwezens. Dus Ging Coyote naar de berg van de Vuurwezens en kroop naar de top, om te kijken naar de manier waarop de Wezens hun vuur bewaakten. Toen hij in de buurt kwam, sprongen de Wezens op hun voeten en staarden zoekend rond hun kamp. Hun ogen glinsterden als bloedstenen, en hun handen waren klauwde als de klauwen van de grote zwarte gier.

“Wat is dat? Wat hoor ik?” syseerde een van de Wezens. Een dief, sluipend in de struiken!” krijsde een ander. De derde keek beter en zag Coyote. Maar hij was op 4 voeten naar de bergtop gegaan, dus het Wezen dacht dat ze alleen een gewone coyote tussen de bomen zag sluipen. “Het is niemand, het is niets!” riep ze, en de andere twee keken waar ze wees en zag ook alleen een grijze coyote. Zij gingen opnieuw zitten door hun brand en schonken Coyote geen aandacht meer. Coyote, op zijn beurt, keek de hele dag en nacht toe terwijl de Vuurwezens hun vuur bewaakten. Hij zag hoe ze het dennenappels en droge takken van de sycamore bomen voedden. Hij zag hoe ze woedend stampten op op hol geslagen vuurnagels van vlammen die soms naar buiten knabbelden aan randen van droog gras. Hij zag ook hoe de Wezens ‘s nachts om de beurt bij het vuur zaten. Twee zouden slapen terwijl één op wacht was; en op bepaalde momenten stond het Wezen bij het vuur op en ging in hun tipi, en een ander zou naar buiten komen om bij het vuur te zitten. Coyote zag dat de Wezens altijd jaloers op hun vuur waakden, behalve tijdens een deel van de dag. Dat was in de vroegste ochtend, toen de eerste winden van de dageraad ontstonden op de bergen. Dan haastte het Wezen zich bij het vuur, rillend, in de tipi en riep: “Zuster, zuster, ga naar buiten en kijk naar het vuur.” Maar het volgende Wezen zou altijd traag zijn om uit te gaan voor haar beurt, haar hoofd spinnend met slaap en de dunne dromen van de dageraad. Coyote, die dit alles zag, ging de berg af en sprak met enkele van zijn vrienden onder de Mensen. Hij vertelde hun van haarloze man, uit angst voor de kou en de dood van de winter. En hij vertelde hun over de Vuurwezens, en de warmte en helderheid van de vlam. Ze waren het er allemaal over eens dat de mens vuur moest hebben, en ze beloofden allemaal coyote’s belofte te helpen nakomen. Daarna snelde Coyote weer naar de bergtop. Opnieuw sprongen de Vuurwezens omhoog toen hij in de buurt kwam, en een riep: “Wat is dat? Een dief, een dief!” Maar opnieuw keken de anderen goed, en zagen slechts een grijze coyote die tussen de struiken jaagt. Dus gingen ze weer zitten en besteedden hem geen aandacht meer. Coyote wachtte de dag door, en keek toe hoe de nacht viel en twee van de Wezens gingen naar de tipi om te slapen. Hij keek toe hoe ze de hele nacht omgewisseld werden, totdat eindelijk de dageraadwinden opstonden. Toen riep het Wezen op wacht: “Zuster, zuster, sta op en kijk naar het vuur.” En het Wezen wiens beurt het was klom langzaam en slaperig uit haar bed, zeggende: “Ja, ja, ik kom. Schreeuw niet zo.” Maar voordat ze uit de tipi kon komen, haalde Coyote uit de bosjes, griste een gloeiend deel van het vuur op en sprong de berghelling af.

Schreeuwend vlogen de Vuurwezens achter hem aan. Zo snel als Coyote liep, toch haalde ze hem bijna in, en een van hen stak een grijpende hand. Haar vingers raakten alleen het puntje van de staart, maar de aanraking was genoeg om de haren wit te maken, en coyote staart-tips zijn nog steeds wit. Coyote schreeuwde en gooide het vuur van hem weg. Maar de anderen van het Volk hadden zich verzameld aan de voet van de berg, voor het geval ze nodig waren. Eekhoorn zag het vuur vallen, en ving het, zetten het op haar rug en vluchtte weg door de boomtoppen. Het vuur verschroeide haar rug zo pijnlijk dat haar staart opgerold op en terug, zoals eekhoorns staarten nog steeds doen vandaag.

De Vuurwezens achtervolgden Eekhoorn, die het vuur naar Aardeekhoorn gooide. Verstijfd van angst, stond Aardeekhoorn stil alsof zij geworteld was totdat de Wezens bijna op haar waren. Toen ze zich omdraaide om te rennen, werd er één keer naar haar gekrabd, over de lengte van haar rug en liet drie strepen achter die zelfs vandaag nog op de rug van Aardeekhoorns te zien zijn. Aardeekhoorn gooide het vuur naar Kikker, en de Wezens draaiden zich naar hem toe. Een van de Wezens greep zijn staart, maar Kikker gaf een machtige sprong en scheurde zichzelf vrij, waardoor zijn staart achter in de hand van het Wezen—dat is de reden waarom kikkers hebben geen staarten sindsdien.

Toen de Wezens weer achter hem aan kwamen, gooide Kikker het vuur op Hout. En Hout slikte het in.

De Vuurwezens verzamelden zich rond Hout, maar ze wisten niet hoe ze het vuur uit Hout konden krijgen. Ze beloofden het geschenken, zongen ervoor en schreeuwden ernaar. Ze verdraaiden het en sloegen het en scheurden het met hun messen. Maar Hout gaf het vuur niet op. Op het einde, verslagen, gingen de Wezens terug naar hun berg-top en liet het volk alleen.

Maar Coyote wist hoe hij vuur uit Hout kon krijgen. En hij ging naar het dorp van de mensen en liet hun zien hoe. Hij toonde hen de truc van het wrijven van twee droge stokken samen, en de truc van het spinnen van een geslepen stok in een gat gemaakt in een ander stuk hout. Dus de mens was vanaf dat jaar warm en veilig door de kille winterkou.

Mythen, Sagen en Sprookjes